Conceptos

¿Qué es un oligopolio y cómo afecta a la economía?

Oligopolio

Oligopolio, un concepto que está en el centro del debate económico y político contemporáneo.

Las grandes empresas tecnológicas están en el ojo de los reguladores por sus prácticas anticompetitivas y qué generan ineficiencia en los mercados. Muchos hoy se preguntan si AliExpress y Amazon constituyen un oligopolio global, lo mismo sería válido para empresas como Apple y Samsung.

Sin embargo, creo que en este escenario tenemos a jugadores mucho menos conocidos y con incentivos perversos que están afectando a la economía global y su crecimiento.

Etimología de la palabra Oligopolio

La palabra Oligopolio se deriva de dos palabras griegas: «Oligi» que significa «pocos» y «Polein» que significa «vender». Una situación de mercado de oligopolio también se llama «competencia entre los pocos».

En este artículo, veremos la definición de oligopolio y algunas características importantes de esta estructura de mercado.

Concepto de Oligopolio

La pregunta clave: ¿Qué es un oligopolio? Se trata de un pequeño grupo de empresas, más de dos, que controlan un mercado y establecen mecanismos como controles sobre la producción, fijación de precios y cabildeo político para maximizar sus inversiones.

En este sentido un oligopolio es un conjunto de empresas u organizaciones que se alían, explícita o tácitamente, para procurar ganancias anormales en un mercado o industria de la que solo ellas poseen el control.

Características de los oligopolios

Condiciones de maximización de ganancias

Un oligopolio maximiza las ganancias.

Posibilidad de fijar precio

Los oligopolios son determinantes de precios en lugar de tomadores de precios. Es decir, pueden determinar lo que quieren cobrar al público por sus productos.

Entrada y salida

Las barreras de entrada son altas. Las barreras más importantes son las licencias gubernamentales, las economías de escala, las patentes, el acceso a tecnología costosa y compleja, y las acciones estratégicas de las empresas establecidas diseñadas para desalentar o destruir las empresas nacientes.

Las fuentes adicionales de barreras de entrada a menudo resultan de la regulación gubernamental que favorece a las empresas existentes, lo que dificulta que las nuevas empresas ingresen al mercado. Los oligopolios restringen el acceso a información e insumos clave para que más competidores lleguen al mercado.

Número de empresas

Hay «Pocos» o un «puñado» de vendedores. Hay tan pocas empresas que las acciones de una sola empresa pueden influir en las acciones de las otras empresas.

Beneficios a largo plazo

Los oligopolios pueden retener ganancias anormales a largo plazo. Las altas barreras de entrada impiden que las empresas secundarias entren al mercado para capturar el exceso de ganancias.

La diferenciación del producto

El producto puede ser homogéneo (acero) o diferenciado (automóviles). Si un grupo de empresas se lo proponen, pueden constituir un oligopolio sobre cualquier bien o servicio.

Conocimiento perfecto

Las suposiciones sobre el conocimiento perfecto varían, pero el conocimiento de varios factores económicos puede describirse generalmente como selectivo.

Los oligopolios tienen un conocimiento perfecto de sus propias funciones de costo y demanda, pero su información entre empresas puede estar incompleta.

Los compradores sólo tienen un conocimiento imperfecto en cuanto a precio, costo y calidad del producto.

Interdependencia

La característica distintiva de un oligopolio es la interdependencia.

Los oligopolios suelen estar compuestos por unas pocas empresas grandes.

Cada empresa es tan grande que sus acciones afectan las condiciones del mercado. Por lo tanto, las empresas competidoras serán conscientes de las acciones de mercado de una empresa y responderán adecuadamente.

Esto significa que al contemplar una acción de mercado, una empresa debe tener en cuenta las posibles reacciones de todas las empresas competidoras y sus contramovimientos.

Es muy parecido a un juego de ajedrez, en el que un jugador debe anticipar una secuencia completa de movimientos y contramovimientos para determinar cómo lograr sus objetivos; Esto se conoce como teoría de juegos.

Por ejemplo, un oligopolio que considere una reducción de precios puede desear estimar la probabilidad de que las empresas competidoras también bajen sus precios y posiblemente desencadenen una guerra de precios ruinosa.

O si la empresa está considerando un aumento de precios, es posible que desee saber si otras empresas también aumentarán los precios o mantendrán constantes los precios existentes.

Esta anticipación conduce a la rigidez de los precios, ya que las empresas solo estarán dispuestas a ajustar sus precios y la cantidad de producción de acuerdo con un «líder de precios» en el mercado.

Este alto grado de interdependencia y la necesidad de ser conscientes de lo que otras empresas están haciendo o podrían hacer contrasta con la falta de interdependencia en otras estructuras de mercado.

En un mercado perfectamente competitivo (PC) hay interdependencia cero porque ninguna empresa es lo suficientemente grande como para afectar el precio del mercado.

Todas las empresas en un mercado de PC son tomadores de precios (Obedecen a los precios establecidos por el mercado), ya que el precio de venta actual del mercado se puede seguir de manera predecible para maximizar las ganancias a corto plazo.

En un monopolio, no hay competidores por los que preocuparse.

En un mercado monopolísticamente competitivo, los efectos de cada empresa en las condiciones del mercado son tan insignificantes que los competidores los ignoran de manera segura.

Competencia sin precio

Los oligopolios tienden a competir en términos distintos al precio. Los esquemas de lealtad, la publicidad y la diferenciación de productos son ejemplos de competencia no relacionada con los precios.

Condiciones para la formación de oligopolios

Dentro de las múltiples características que encontramos en la sociedad que pueden favorecen la existencia de oligopolios es la ausencia de regulaciones políticas apropiadas, la alta concentración de la riqueza en manos de un reducido número de emprendedores y/o proveedores de servicios en la sociedad.

Escenario actual

El Fondo Monetario Internacional ha emitido un reporte en el que detalla cómo los oligopolios están afectando negativamente la economía de nuestro tiempo.

En el capítulo «El ascenso del poder de mercado corporativo y sus efectos macroeconómicos» de la Revisión Económica Global, el FMI quiere tratar de responder la pregunta de si el aumento del poder de mercado en ciertas compañías es un factor que está detrás de la desaceleración del crecimiento y de la desigualdad que vivimos hoy.

Este reporte del Foro Económico Mundial señala que el poder de mercado de las compañías ha crecido moderadamente dentro de las economías avanzadas, en donde los precios de las empresas sobre sus costes marginales subieron un 8% durante el período 2000-2015.

El FMI estudió a un millón de grandes empresas en 27 países, de los cuales dos tercios son parte de economías avanzadas y un tercio son de economías en vías de desarrollo.

El FMI analiza el poder de mercado de estas empresas y estudia las implicaciones macroeconómicas de este creciente poder.

Dentro de las empresas estudiadas, son las empresas tecnológicas que más crecen en poder de mercado. Estas invierten en patentes y software, y son las que mejor se desempeñan en términos de beneficios.

Las empresas que más han crecido en su poder de mercado son aquellas que tienen capacidad innovadora, y a la vez tienen la posibilidad de ganar cuotas de mercado debido a su amplio margen de beneficio.

Consecuencias en la macroeconomía

El poder de mercado de estas empresas extendido a un número reducido de empresas puede resultar nefasto para la economía en su conjunto debido a prácticas de estas para sostener su poder e impidiendo a otras empresas entrar en la competencia.

Lo anterior da como resultado elevados costos de los productos y servicios que estas empresas ofrecen a la población en general, generando como consecuencia una alta inflación.

Al mismo tiempo, al ser pocas las empresas que participan en un mercado se disminuye el empleo y la calidad del mismo que estas ofrecen a los trabajadores, impulsado los salarios a la baja y haciendo decrecer la calidad de vida de los empleados.

Con pocas empresas en competencia que pueden fijar precios o levantar barreras para que otras empresas entren a competir, se desalienta la innovación en los sectores donde existen oligopolios, lo que a su vez resulta en una pérdida de eficiencia de la economía

Oligopolios en países con leyes de competencia

Los oligopolios se vuelven «maduros» cuando se dan cuenta de que pueden maximizar sus ganancias a través de la maximización conjunta de ganancias.

Como resultado de operar en países con leyes de competencia impuestas, los oligopolistas operarán bajo una colusión tácita, que es una colusión a través del entendimiento de que si todos los competidores en el mercado aumentan sus precios, colectivamente todos los competidores pueden lograr ganancias económicas cercanas a monopolista, sin evidencia de incumplimiento de las regulaciones del mercado gubernamental.

Por lo tanto, la curva de demanda retorcida para una industria de oligopolio que maximiza las ganancias conjuntas puede modelar los comportamientos de las decisiones de fijación de precios de los oligopolistas distintas de la del líder de precios (el líder de precios es la empresa que todas las demás firmas siguen en términos de decisiones de fijación de precios).

Esto se debe a que si una empresa eleva unilateralmente los precios de su bien / servicio, y otros competidores no la siguen, la empresa que aumentó su precio perderá un mercado significativo al enfrentar el segmento superior elástico de la curva de demanda.

A medida que la maximización conjunta de las ganancias logra mayores ganancias económicas para todas las empresas, existe un incentivo para que una empresa individual «engañe» al expandir la producción para obtener una mayor participación de mercado y ganancias.

En el engaño que lleva a cabo el oligopolio de una empresa a otras dentro del sistema del oligopolio, la empresa establecida que descubre esta violación en colusión y las otras empresas en el mercado tomarán represalias igualando o bajando los precios por debajo de la caída original.

Por lo tanto, la cuota de mercado que la empresa que bajó el precio ganado, tendrá esa ganancia minimizada o eliminada. Es por eso que en el modelo de curva de demanda retorcida, el segmento inferior de la curva de demanda es inelástico.

Como resultado de lo anterior, la rigidez de precios prevalece en tales mercados.

Qué se puede hacer contra los oligopolios

Los gobiernos pueden establecer reglas contra la fijación de precios por parte empresas que constituyen un cartel u oligopolio.

También pueden romper el poder de los oligopolios, ofreciendo condiciones favorables en impuestos y regulaciones para las empresas nuevas.

De la misma manera también pueden incentivar la competencia creando empresas públicas que entren a competir en sectores clave donde los oligopolios tienen poder como la banca, la educación, los servicios y las comunicaciones.

Actuales ejemplos de oligopolio

Uno de los oligopolios internacionales más conocidos es el Cartel de la OPEP (Organización de Países exportadores de petróleo) que busca fijar los precios del mercado limitando su producción y así obtener mayores beneficios.

Reunión de la OPEP años 2000
Presidentes de la OPEP reunidos en una cumbre en los años 2000.

Otros ejemplos:

En los medios de comunicación estadounidense tenemos un oligopolio conformado por seis grandes grupos:  Walt Disney (DIS), Time Warner (TWX), CBS Corporation (CBS), Viacom (VIAB), NBC Universal, y News Corporation (NWSA). (Ver: Investopedia)

En las firmas de Software tenemos dos ejemplos muy claros de oligopolios, en el sector móvil se encuentran Android y iOS, y en el software para computadores tenemos a Apple y Microsoft.

En el sector automovilístico americano tenemos a tres grandes empresas con alto poder de mercado:  Ford (F), GMC, y Chrysler.

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En comunicaciones tenemos a las firmas operadoras americanas Verizon (VZ), Sprint (S), AT&T (T), y T-Mobile (TMUS). Estas dominan el mercado y llevan gran ventaja sobre las operadoras pequeñas.

Para el sector de música y entretenimiento tenemos como ejemplo a las siguientes empresas: Universal Music Group, Sony, BMG, Warner y EMI Group.

Ejemplos de oligopolio en América Latina

En latinoamérica la competitividad también se frena por la existencia de oligopolios. En Colombia tenemos como ejemplo el Grupo Aval en el sector financiero y la existencia de apenas otros bancos comerciales que fijan cuotas de manejo muy similares en sus tarjetas y tasas de interés elevadas en sus créditos.

Cártel de empresas corruptas en Brasil

En Brasil con el auge del sector petróleo y la construcción durante los gobiernos de Lula Da Silva y Dilma Rousseff se evidenció la existencia de un cartel que imponía sus condiciones y precios a las empresas del gobierno como Petrobras y al gobierno mismo en sus proyectos de infraestructura.

Este cartel fue investigado en la famosa Operación Lava Jato.

La historia de este cártel se cuenta en la serie de televisión El Mecanismo.

El Oligopolio estaba conformado por 13 empresas contratistas, entre las que se encuentra Odebretch.

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