Conceptos

¿Qué es un esquema Ponzi o Pirámide financiera?

Esquema Ponzi o Pirámide

Un esquema de Ponzi es una estafa de inversión fraudulenta que promete altas tasas de rendimiento con poco riesgo para los inversores. El esquema Ponzi genera ganancias para los primeros inversores al atraer nuevos inversores. Esto es en sí un esquema piramidal que se basa en el uso de fondos de nuevos inversores para pagar a los patrocinadores anteriores.

Tanto los esquemas Ponzi como los esquemas piramidales eventualmente tocan fondo cuando la inundación de nuevos inversores se agota y no hay suficiente dinero para todos. En ese punto, los esquemas y sistemas de pirámide se deshacen.

El esquema de Ponzi explicado

Un esquema de Ponzi es un fraude de inversión en el que a los clientes se les promete una gran ganancia con poco o ningún riesgo. Las empresas que crean un esquema Ponzi concentran toda su energía en atraer nuevos clientes para realizar inversiones que no se explican a los inversores.

Estos nuevos ingresos se utilizan para pagar a los inversores originales sus rendimientos, señalandolos como un beneficio de una transacción legítima. Los esquemas de Ponzi se basan en un flujo constante de nuevas inversiones para continuar proporcionando rendimientos a los inversores más antiguos. Cuando este flujo se agota, el esquema se desmorona.

Orígenes del esquema Ponzi

El esquema Ponzi lleva el nombre de un estafador llamado Carlo Ponzi, quien orquestó el primer sistema de estafa de este tipo en 1919. El servicio postal, en ese momento, había desarrollado cupones para cartas que permitían a un remitente precomprar los sellos de correspondencia e incluir un cupón para estos en sus cartas. El receptor llevaría el cupón a una oficina de correos local y lo cambiaría por los sellos postales prioritarios necesarios para enviar una respuesta.

La constante fluctuación de los precios de los sellos significaba que era común que los sellos fueran más caros en un país que en otro. Ponzi contrató agentes para comprar cupones internacionales de respuesta baratos en otros países y enviárselos. Luego cambiaría esos cupones por sellos que eran más caros que el valor original del cupón. Los sellos por tanto se vendieron luego con ganancias.

Los esquemas de Ponzi se basan en un flujo constante de nuevas inversiones para continuar proporcionando rendimientos a los inversores más antiguos,

Este tipo de intercambio se conoce como arbitraje, que no es una práctica ilegal. Pero Ponzi se volvió codicioso y amplió sus esfuerzos.

Bajo el título de su compañía, Securities Exchange Company, prometió retornos del 50% en 45 días o del 100% en 90 días. Debido a su éxito en el esquema de estampillas postales, los inversores se sintieron inmediatamente atraídos.

En lugar de invertir realmente el dinero en los cupones para sellos de correo, Ponzi simplemente lo redistribuyó entre los inversores más antiguos y les decía a los inversores que habían ganancias.

El esquema duró hasta agosto de 1920, cuando The Boston Post comenzó a investigar a la Securities Exchange Company. Como resultado de la investigación del periódico, Ponzi fue arrestado por las autoridades federales el 12 de agosto de 1920 y acusado de varios cargos de fraude postal.

Alertas rojas de un esquema Ponzi o Pirámide.

Los esquermas Ponzi no terminaron en 1920. A medida que la tecnología cambió, también lo hizo el esquema Ponzi. En 2008, Bernard Madoff fue condenado por ejecutar un esquema Ponzi que falsificaba informes comerciales para mostrar que un cliente estaba obteniendo ganancias en inversiones que no existían.

Independientemente de la tecnología utilizada en el esquema Ponzi, la mayoría comparte características similares:

Una promesa garantizada de altos rendimientos con poco riesgo.

Flujo de rendimiento constante independientemente de las condiciones del mercado.

Inversiones que no han sido registradas en la Comisión de Bolsa y Valores (SEC).

Estrategias de inversión que son secretas o descritas como demasiado complejas para explicar.

Los clientes no pueden ver la documentación oficial de su inversión.

Los clientes que enfrentan a dificultades para retirar su dinero.

Esquemas Ponzi en América Latina

En los años 2007 y 2008 múltiples empresas colombianas usaron este esquema de negocios para generar ganancias sorprendentes. La empresa más reconocida en este tipo de esquemas fue DMG, de David Murcia Guzmán, quien fue condenado en Estados Unidos por lavado de dinero. Otras empresas también prometieron ganancias impresionantes, asegurando a los inversores que el dinero se usaría para obtener ganancias en el mercado de divisas, Forex.

En Octubre de 2008 estos esquemas empezaron a colapsar y hacia diciembre del mismo año, el gobierno nacional intervino a las empresas locales dedicadas a este tipo de estafas.

Esquemas Ponzi famosos

Bernard Madoff

A menos que hayan estado viviendo debajo de una roca, todos ya deberían saber que el financiero Bernard «Bernie» Madoff fue arrestado por ejecutar un esquema Ponzi. Hay cuatro hechos notables sobre su operación:

  • Fue el más grande (en dólares)
  • Fue el esquema Ponzi más antiguo (conocido) de la historia. Los investigadores que revisaron el registro encontraron evidencia de esta pirámide financiera desde la década de 1970.
  • Fue perpetrado por uno de los pilares de Wall Street: Madoff fue un ex presidente de la bolsa NASDAQ.
  • Sus víctimas son algunas de las personas más ricas y con más conocimientos financieros del mundo (se necesitaban al menos $ 20 millones para «invertir» con él) .

No vamos a hablar sobre Madoff (esta noticia está en Internet), pero permitámonos reimprimir lo que solía decir su sitio web antes de que las autoridades lo pusieran preso:

«En una era de organizaciones sin rostro que son propiedad de otras organizaciones igualmente sin rostro, Bernard L. Madoff Investment Securities LLC se remonta a una era anterior en el mundo financiero: la era donde el nombre del propietario estaba en la puerta.

Los clientes saben que Bernard Madoff tiene un interés personal en mantener un registro intachable de valor, trato justo y altos estándares éticos que siempre ha sido el sello distintivo de la empresa.» (Publicado en Bloomberg Media.)

Doña Branca

Maria Branca dos Santos, o más comúnmente llamada «Doña» Branca, era una pobre portuguesa cuando decidió que abriría su propio «banco» en 1970. Para hacerlo atractivo, prometió una tasa de interés del 10% por mes, y consiguió que miles de clientes (incluidos los trabajadores pobres de Portugal) le dieran su dinero.

El plan duró más de 14 años, y durante este tiempo se la conoce como «la banquera del pueblo«. Doña Branca fue arrestada y sentenciada a 10 años de prisión. Ella murió pobre, ciega y sola.

En 1993, su crimen inspiró una telenovela portuguesa titulada A Banqueira do Povo («La Banquera del Pueblo».)

European Kings Club

En 1992, Damara Bertges y Hans Gunther Spachtholz fundaron el European Kings Club, una asociación «sin fines de lucro» que se unió contra los grandes bancos europeos y prometió ayudar a los «pequeños».

Los inversores compraban una «carta», que era una especie de participación del club, por 1.400 francos suizos. Esto les daba derecho a 12 pagos mensuales de 200 francos suizos, lo que significaba duplicar su dinero en solo un año.

Las reuniones del European Kings Club fueron impresionantes: cantaron su propio himno, y el dúo hizo una demostración al entregar dinero en manos de los «miembros del club».

Cuando el plan se derrumbó 2 años después, unos 94,000 inversores alemanes y suizos perdieron más de US $ 1 mil millones. En los cantones suizos de Uri y Glarus, se estimó que uno de cada diez adultos había caído en el esquema.

Pero incluso después de que las autoridades allanaron las oficinas de EKC y capturaron a Bertges, sus inversores aún creían que ella era inocente y una banquera exitosa. Cuando Bertges fue enjuiciada, sus «víctimas» aplaudieron tan fuerte que el juez tuvo que sacar a todos de la sala. Por estafar a las personas con mil millones de dólares, Bertges recibió 7 años de sentencia en prisión y Spachtholz menos de 5 años en la cárcel.

Yilishen Tianxi: esquema de cría de hormigas

Si crees que los esquemas ponzi anteriores eran descarados, échale un vistazo a este. Atrapó a un millón, sí, leíste bien, a un millón de personas en China … ¡y se hizo con hormigas!

En 1999, Wang Fengyou fundó el Grupo Yilishen Tianxi e ideó un plan tan loco que era brillante: la cacería de hormigas. Convenció a los agricultores pobres de que le dieran 10.000 yuanes (alrededor de 1.500 dólares). A cambio, recibieron una caja de «hormigas especiales» y una lista de instrucciones muy estrictas: rocíe las hormigas con una solución de azúcar y miel a las 9 a.m. y a las 4 p.m. todos los días, y darles de comer pastel y yema de huevo cada tres o cinco días. Bajo ninguna circunstancia debían abrir la caja. Cada 74 días, los trabajadores de Yilishen venían y recogían las hormigas para molerlas y convertirlas en un afrodisíaco. Por su trabajo, los agricultores recibían 13,250 yuanes, es decir una prima del 32.5% cada 14 meses.

En 2006, Wang era un hombre muy rico. Su compañía apareció en los periódicos y en la televisión. Contrató a celebridades para publicitar su compañía y trabajó con funcionarios del gobierno. Incluso recibió el premio «Los 10 líderes empresariales más importantes de China» del gobierno.

Sus afrodisíacos de hormigas se vendieron en unas 80,000 farmacias en China y, según algunas cuentas, más de 1 millón de personas criaron hormigas para Yilishen, lo que le da a la compañía una facturación anual de 15 mil millones de yuanes ( 2 mil millones de dólares).

En octubre de 2007, el esquema de Wang colapsó. La compañía comenzó a dejar de hacer pagos y como si se tratara de hormigas, miles de personas llegaron a las oficinas centrales y gubernamentales de su compañía. Un mes después, Wang Fengyou fue arrestado.

A diferencia de otros estafadores del esquema Ponzi que salieron después de solo unos años en la cárcel, el destino de Wang no salió bien. En el mismo año que el esquema de Wang colapsó, el gobierno chino comenzó a tomar medidas enérgicas contra 3,747 esquemas piramidales. El rival de Wang, que engañó a personas con un esquema similar de cría de hormigas, fue condenado a muerte.

Ah, ¿y realmente funcionaban sus recetas afrodisíacas? En realidad sí, pero no por las hormigas. Sus productos contenían sildenafil, el ingrediente activo de Viagra.

Los esquemas ponzi y el multinivel

¿Son los negocios de multinivel esquemas ponzi disfrazados?

El marketing multinivel puede ser algo bueno

El marketing multinivel (MLM) es una propuesta comercial atractiva para muchas personas. Ofrece la oportunidad de involucrarse en un sistema para distribuir productos a los consumidores. A diferencia de la persona que inicia un negocio desde cero, el participante de MLM cuenta con el apoyo de una empresa de venta directa que suministra los productos y, a veces, también ofrece capacitación.

Cómo funciona el MLM

Como consultor o contratista o distribuidor de MLM (diferentes compañías los llaman de diversas formas), usted gana dinero vendiendo los productos a otros participantes de marketing multinivel. Si aún no son miembros de su compañía de MLM, debe inscribirlos.

Además de ganar dinero de sus propias ventas, también gana un porcentaje de los ingresos generados por los distribuidores que ha traído al programa (estos se conocen como su línea descendente). A menudo hay bonificaciones por vender cantidades particulares de productos o suscribir un cierto número de nuevos miembros; puede ganar autos y viajes, así como efectivo. Suena bien, ¿no? Y ser parte de un negocio MLM bien administrado puede ser muy similar a ser miembro de una gran familia extendida.

Esquemas piramidales

Desafortunadamente, no todas las oportunidades de marketing multinivel son oportunidades comerciales legítimas. Mucho son esquemas piramidales, fraudes diseñados para separar a los incautos de su dinero, están disfrazados.

Al igual que el marketing multinivel, los esquemas piramidales dependen del reclutamiento de personas para convertirse en distribuidores de un producto o servicio. Al igual que el MLM, el esquema piramidal ofrece la oportunidad de ganar dinero mediante la inscripción de más reclutas y logrando ciertos niveles de ranking o calificación.

La gran diferencia entre el marketing multinivel y los esquemas piramidales es que el MLM es legal en Canadá (y la mayoría de los EE. UU.) Y los esquemas piramidales no lo son. Participar en un esquema piramidal es un delito bajo el Código Penal de Canadá, punible con hasta cinco años de prisión.

Pero puede ser muy difícil para la persona que busca una oportunidad de negocio distinguir entre una oportunidad MLM legítima y un esquema piramidal de un solo vistazo.

En el pasado, empresas muy posicionadas e importantes de la industria del Marketing Multinivel como Amway y Herbalife han sido acusadas de ser esquemas piramidales o ponzi disfrazados de multinivel. El inversionista Bill Ackman acusó a Herbalife de ser un esquema piramidal y lanzó una apuesta millonaria en el mercado de valores contra la empresa. Al cabo de unos años, otro inversionista, Carl Icahn apostó a favor de Herbalife comprando una gran cantidad de acciones y salvando a la compañía del colapso. Poco tiempo después de esto, Ackman desistió de su apuesta y se fue a casa con pérdidas millonarias.

Con información de Investopedia.

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