Biografías

O.W. Gurley, la historia del hombre que fundó el Wall Street Negro

O W Gurley

(En la imagen OW Gurley, segundo de izquierda a derecha en la parte inferior).

Este verano, la tragedia de la muerte de George Floyd y el subsecuente activismo crearon una ola de apoyo de los consumidores a las empresas de propiedad de afroamericanos en Estados Unidos. Estos hechos nos traen el recuerdo de uno de los emprendedores sociales más importantes del siglo XX, O W Gurley, el hombre detrás del gran primer distrito comercial de y para la población afroamericana.

El Dr. Michael Carter ha estado trabajando para lograr este tipo de apoyo para las empresas de propiedad de negros durante mucho tiempo. En 1998, Carter, quien es teólogo y activista social, fundó Black Wall Street USA, una organización sin fines de lucro que busca establecer distritos económicos urbanos y centros comerciales donde al menos el 50 por ciento de las empresas sean propiedad de personas negras. Hasta la fecha, BWUSA (Black Wall Street USA) ha establecido 48 distritos de este tipo en los EE. UU. y en el extranjero.

Carter se inspiró para lanzar su organización por un empresario llamado Ottawa O W Gurley. A principios de la década de 1900, O.W. Gurley desempeñó un papel fundamental en la transformación del distrito de Greenwood de Tulsa en el primer “Black Wall Street” al lanzar y administrar muchas de las empresas de Greenwood, ofrecer préstamos para abrir nuevas empresas e incluso ceder la propiedad de algunas de sus empresas establecidas. a otros miembros de la comunidad.

Para O W Gurley era importante ayudar a otras personas negras a lograr la independencia económica, dice Carter. “La importancia de lo que hizo fue sostener y solidificar el área a largo plazo para los empresarios negros. Fue un visionario en ese sentido”.

Un emprendedor en serie

Nacido en Huntsville, Alabama, una ciudad para esclavos liberados, en 1868, O W Gurley era un hombre de múltiples profesiones. Antes de aterrizar en Tulsa, fue ministro, terrateniente en el sur profundo, educador, empleado de la oficina de correos de los Estados Unidos, miembro de la administración del presidente Grover Cleveland y, por supuesto, empresario.

En 1905, después de que se descubriera petróleo en Red Fork, una pequeña ciudad al sur de Tulsa, Gurley y su novia de la infancia empacaron sus maletas y tienda en la cercana Perry, Oklahoma, donde habían vivido desde 1893. Se unieron los miles de estadounidenses que corrieron para aprovechar las oportunidades creadas por el auge del petróleo, que más tarde daría lugar a miles de empresas familiares y una clase media en crecimiento en la región.

Según Randy Krehbiel, un escritor y autor de Tulsa World que creó el archivo Tulsa Race Massacre del periódico, es una creencia común (aunque imposible de confirmar con registros de propiedad incompletos) que Gurley compró aproximadamente 40 acres en el lado noreste de la ciudad. Krehbiel dice que Gurley resolvió vender esas parcelas únicamente a los colonos negros. Su primera empresa inmobiliaria fue una casa de huéspedes para apoyar al creciente número de negros que emigraron del sur. El censo de 1920 informó que 8.878 afroamericanos vivían en Tulsa. En 1921, ese número era de casi 11.000.

La casa de huéspedes finalmente se convirtió en el Hotel Gurley, y O W Gurley lanzó nuevos negocios para respaldarlo, incluido un negocio de textiles, tapices y muebles que atrajo el interés internacional. Este era un patrón que Gurley repetiría: cuando veía una necesidad, solía cubrirla, se convertía en proveedor de otras empresas en el área y comenzaba nuevas empresas para respaldar sus empresas anteriores. “De las 600 empresas en Tulsa, Gurley poseía al menos 100 como resultado de la demanda y la necesidad”, dice Michael Carter.

Cualquier cosa que la comunidad necesitara, dice Carter, la podrían comprar allí mismo en sus propios apartamentos. Y debido a la segregación, muchos negros trabajaron en el lado blanco de la ciudad, luego regresaron y gastaron su dinero en Greenwood, fortaleciendo la economía del distrito: “Tenías a los ricos, a la clase media, a los pobres, todos viviendo en la misma cuadra, y muchas de esas personas que comenzaron en la clase trabajadora, porque vivían allí, eventualmente se convertirían en dueños de su propio negocio”, dice Carter. Eso es el resultado de las contribuciones de Gurley”.

En otras partes del país, señalan los investigadores, algunas personas negras todavía vivían en condiciones de esclavitud con otro nombre: peonaje. Eso se refiere a la situación en la que muchos esclavos liberados se encontraron atrapados en un ciclo de trabajo sin paga para poder saldar sus deudas.

Las oportunidades laborales que Gurley y otros como él ofrecieron a las personas de color en Tulsa eran muy inusuales, dice Krehbiel, y agrega que “en un lugar como Greenwood, uno podía salir y ganar un salario digno. porque, puedes ir por la calle y trabajar para otra persona – [había] una cierta cantidad de libertad que otros lugares no tenían”.

Durante 15 años, O W Gurley ayudó a construir una ciudad donde las familias negras podían permitirse tener aviones privados y tocar pianos de cola en sus salas de estar. Gurley imaginó distritos económicos como Greenwood en todo Oklahoma en municipios históricamente negros. No se trataba solo de Tulsa, dice Carter, aunque esa ciudad estaba en una posición única para recibir una inyección de fondos e inversiones como un asentamiento más nuevo.

La quema de Greenwood

Los historiadores creen que Gurley habría continuado con su misión si la masacre de Tulsa en 1921 no lo hubiera despojado de casi todo lo que poseía. Las cuentas difieren, pero el Tulsa Race Riot Report de la Comisión de Oklahoma dice que Gurley tenía una fortuna estimada de USD 157.883, el equivalente a casi USD 2.3 millones actuales, cuando una mafia blanca quemó sus negocios y el resto de Greenwood hasta las bases.

“Mi mejor suposición es que era una de esas personas que estaba bastante bien el 31 de mayo de 1921. Y cuando se despertó el 1 de junio, estaba arruinado”, dice Krehbiel.

Los sobrevivientes del motín intentaron reclamar el dinero del seguro, y según el testimonio de Gurley en esos procedimientos legales, los alborotadores blancos aparecieron en su hotel esa mañana, todos vestidos con trajes caqui: “Me vieron parado allí y dijeron: ‘Será mejor que te vayas’. de ese hotel porque vamos a quemar todas estas malditas cosas, mejor saca de aquí a todos tus invitados”.

La turba golpeó las puertas inferiores del salón de billar y del restaurante del hotel, y la gente comenzó a huir, dejando atrás sus pertenencias.

“Hubo muchos disparos desde el elevador de granos o desde el molino, alguien estaba allí con una ametralladora y disparando por Greenwood Avenue”, dijo Gurley. “La gente se subió a las escaleras que bajaban a la calle y salieron en estampida”.

La comunidad trató de defender sus hogares y negocios, dijo el sobreviviente W.D. Williams, hasta que “llegaron aviones arrojando bombas”. Luego, la comunidad se incendió, incluidos hoteles, una escuela e incluso casas de ladrillo con personas probablemente todavía dentro, según Reconstructing the Dreamland de Alfred L. Brophy. El distrito estaba en su mayor parte en escombros cuando terminó el motín. Al final, murieron más de 300 personas y, según algunos, más fueron enterradas en fosas comunes. Brophy dice que Gurley dejó Tulsa y se reasentó en California. No hay ningún registro de que participara en ningún negocio importante después de ese día y, a pesar de los esfuerzos de reactivación, el distrito de Greenwood no ha regresado a sus alturas anteriores.

Pero el legado de Gurley ha durado mucho más que su fortuna. En el sitio web de Black Wall Street USA, la biografía de Gurley tiene un promedio de 300.000 visitas únicas al día, Carter dice: “Lo que hizo Gurley fue a largo plazo, para las generaciones que nunca lo habrían conocido”, dice Carter, y dice que el trabajo de Gurley es un modelo para las generaciones futuras: «Él sentó las bases para que nuestra generación lo recogiera y corra con él”.

Y tú ¿Qué piensas? En tiempos como el nuestro, donde se ha visto un resurgimiento del racismo, crees que el apoyo y la organización de los distritos económicos negros sea una forma en la que se pueda realmente empoderar a las comunidades negras, las cuales han estado tradicionalmente excluidas de los grandes procesos de desarrollo económico y han enfrentado una gran desigualdad en sus ingresos frente a los de la población blanca. Déjanos saber tu opinión en la sección de comentarios.

Con información de la revista Inc.

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