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Thomas Malthus, Biografía y pensamiento económico

¿Quién fue Thomas Malthus? ¿Cuál es su importancia en la historia del pensamiento económico?

Thomas Malthus es uno de los referentes más importantes en la historia de la economía. Su pensamiento influenció a numerosos economistas, antropólogos y dio inicio a la ciencia demográfica contemporánea.

El pensamiento económico de Malthus es especialmente relevante hoy, en un tiempo donde los recursos se vuelven más escasos y la población crece a un ritmo constante.

Biografía de Thomas Malthus

Para hacernos una ide de quién fue Thomas Malthus, empecemos por su biografía.

Malthus nació el 13 de febrero de 1766 en Surrey, Inglaterra. Estudió para convertirse en sacerdote de la Iglesia Anglicana, llegando a ser ministro, pero sería más conocido por sus teorías demográficas y sus ideas económicas que por sus prédicas como sacerdote.

Estudió Filosofía y Teología en el Jesus College de Cambridge, también estudió en la Academia Warrington. Thomas Malthus fue educado en los principios pedagógicos de Jean Jacques Rousseau, de quien su padre era amigo íntimo.

Al ordenarse como clérigo anglicano es destinado como predicador para la parroquia de Albury y en 1793 fue designado como miembro del equipo de dirección de Jesus College, cargo al que renunció en 1804 al contraer matrimonio.

Cuando la Compañía de las Indias Orientales funda Haileybury, una nueva institución educativa dedicada a formar los empleados del Estado y a los empleados que servirían a Inglaterra en ultramar, Malthus es llamado para ejercer allí como profesor de economía desde 1805 hasta su muerte.

«Cuando no lo impide ningún obstáculo, la población se va doblando cada veinticinco años, creciendo de período en período, en una progresión geométrica.
Los medios de subsistencia, en las circunstancias más favorables, no se aumentan sino en una progresión aritmética». – Thomas Malthus .

Su obra

Thomas Malthus es especialmente conocido en la historia de la economía, la antropología y la demografía por su Ensayo sobre el principio de la población, obra de la cual se harían seis ediciones durante la vida de Malthus. En esta obra Malthus plantea que la población humana enfrenta grandes desafíos para expandirse y que generalmente su crecimiento solo se detiene cuando tiene que hacer frente a estos desafíos.

Dichos desafíos son: El hambre, las guerras, las epidemias, las catástrofes naturales y la pobreza.

Malthus consideraba que dada la escasez de recursos para la subsistencia de la especie humana era necesario poner freno al crecimiento poblacional, dado que si esto no se hacía se corría el riesgo de enfrentar los obstáculos mayores que frenaban la población de manera obligatoria, tales como el hambre, la miseria, las enfermedades y las guerras. Para lograr esto era necesario poner frenos voluntarios al crecimiento de la población, tales como la abstinencia, la castidad y/o el retraso del matrimonio hasta acumular recursos.

Posiciones fundamentales de la obra de Thomas Malthus

En la obra de Thomas Malthus se encuentran tres postulados fundamentales:

1. La población está limitada por los medios de subsistencia: Es decir, no podrá crecer más allá de lo que se lo permitan los recursos básicos para su alimentación y reproducción.

2. La población tiene una tendencia natural a crecer, siempre que posea medios de subsistencia. A menos que obstáculos poderosos y superiores se lo impidan. En este sentido, se entiende que la especie humana, como las demás especies, tiene una tendencia natural a reproducirse, a duplicarse genéticamente.

3. El crecimiento de la población, si es frenado por una fuerza superior sólo puede producir miseria.

Malthusianismo

El Malthusianismo es la teoría económica y demográfica derivada del trabajo de Thomas Malthus en su ensayo sobre la población. Esta teoría postula, siguiendo los principios que hemos señalado, que si el crecimiento de la población no se frena, por medio de obstáculos represivos o voluntarios (guerras, pestes, abstinencia), el crecimiento de la población se mantendrá hasta que se encuentre con los límites de la subsistencia, es decir generando tanta hambre y pobreza hasta que estas ya solo puedan, en un momento dado, terminar reduciendo a la población.

Frase lapidaria de Malthus

«Un hombre que nace en un mundo ya ocupado, si sus padres no pueden alimentarlo y si la sociedad no necesita su trabajo, no tiene ningún derecho a reclamar ni la más pequeña porción de alimento (de hecho, ese hombre sobra). En el gran banquete de la Naturaleza no se le ha reservado ningún cubierto. La naturaleza le ordena irse y no tarda mucho en cumplir su amenaza». – Thomas Malthus

Contexto económico del Malthusianismo

El Malthusianismo nace en un contexto en el que el pensamiento liberal es fuertemente influyente. Así se debe indicar que Malthus es un representante de la economía clásica, amigo de David Ricardo e influenciado por Jean Charles de Sismondi.

Thomas Malthus es enemigo de las ideas revolucionarias que dieron lugar a la Ilustración y la revolución francesa. No tiene el mismo optimismo que Rousseau ni de William Godwin, quienes sostienen que la ciencia y la técnica mejorarán las capacidades del ser humano y a la sociedad.

Malthus ve en el crecimiento de la población un atentado contra la virtud y el desarrollo de una sociedad utópica y mejor. Si la población no es controlada solo quedará el caos y la destrucción de los recursos.

A finales del Siglo XVIII Inglaterra vivía un crecimiento demográfico bastante alto, debido a la Revolución Industrial, al tiempo que se generaba una gran pobreza entre la población y que los mismos pobres se reproducían de manera natural por medio de incentivos sociales perversos que solo hacían que las tasas de pobreza aumentarán.

Críticas a Malthus

Karl Marx defiende la idea de que el progreso tecnológico en manos del proletariado generaría suficientes recursos y alimentos para todos. Hoy, aunque el proletariado no ha tomado el poder, se ha demostrado que el planeta sí puede producir suficientes recursos, al menos los básicos, para la subsistencia de toda la especie y mediante el avance de la ciencia y la tecnología. Las semillas mejoradas, los nuevos sistemas de irrigación, la incorporación del nitrógeno en la agricultura, entre otros factores han hecho que los recursos básicos aumenten.

Thomas Malthus sostenía que solo eventos catastróficos o la abstinencia frenarían el crecimiento demográfico, con el descubrimiento de los métodos anticonceptivos y la entrada de la mujer a la fuerza laboral se ha demostrado que estas ideas eran erróneas.

Pensamiento económico

Thomas Malthus defendía la estabilidad económica a largo plazo por encima de la estabilidad a corto plazo. Apoyó el proteccionismo para la agricultura británica, defendiendo las Leyes del Maíz, que imponían aranceles a la producción externa.

Una de las preocupaciones centrales en el análisis económico de Malthus es el exceso de la oferta que puede llevar a la quiebra a los productores, cuando no encuentran suficiente demanda para sus productos en el mercado. Así Malthus ve que también que el exceso de ahorro perjudica a la economía, reduciendo la demanda de bienes y servicios, por lo que es necesario que la gente consuma más para estimular las inversiones.

Anteriormente Adam Smith había considerado el ahorro fundamental para el crecimiento económico y para fomentar inversiones, ya que del ahorro surgen los recursos necesarios para hacer inversiones futuras. Esta visión empieza a cambiar con Malthus, quien da una visión más completa del panorama económico, dando su respectivo lugar al consumo como fuente y generador de crecimiento.

El pensamiento económico de Malthus influenciará fuertemente las ideas de John Maynard Keynes, el economista más importante del siglo XX y padre de la macroeconomía.

Otra de sus ideas económicas relevantes es la teoría de los rendimientos decrecientes, que señala que a medida en que se invierten más recursos y capital en una determinada actividad económica, mientras existen variables de producción inalteradas como la tierra, el mercado, el número de empleados, el tamaño de la economía, entre otros, los rendimientos tenderán a decrecer- Así por ejemplo si una empresa con diez empleados produce mil zapatos, añadir más empleados no incrementará la producción ni las ganancias si no se cambian otros factores como la cantidad de máquinas para operar y el mercado que puede absorber la oferta de más zapatos.

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El pensamiento de Malthus vuelve a ser relevante en nuestro tiempo, especialmente ahora que debido al crecimiento poblacional se observan graves afectaciones medioambientales. Si bien podrían encontrarse soluciones tecnológicas que permitieran un mayor crecimiento de la población y de los recursos, aún existen dudas de cómo hacer que el crecimiento poblacional sea sostenible y amigable con el medio ambiente.

Con información de Wikipedia.

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