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Milton Friedman, Biografía y pensamiento económico

Milton Friedman

Milton Friedman es, junto a John Maynard Keynes y Friedrich Von Hayek, uno de los economistas más importantes del siglo XX y que más ha influido en el desarrollo de las políticas económicas del mundo contemporáneo. Su influencia se puede ver en las políticas de organizaciones como el Fondo Monetario Internacional, el Partido republicano estadounidense, la Unión Europea y los tratados de libre comercio actuales.

Biografía de Milton Friedman

Nació el 31 de julio de 1912 en Nueva York, Estados Unidos, descendiente de una familia de judíos inmigrantes de Europa Central. Estudió Economía en la Universidad de Rutgers, convirtiéndose allí en un economista y estadístico destacado.

Milton Friedman fue alumno de Simon Kuznets y Arthur Burns, además trabajó como economista para la Oficina Nacional de Investigación económica y varias agencias federales de Washington. Desde 1946 a 1976 fue docente en la Universidad de Chicago, aunque también dio clases en las universidades de Princeton, Columbia, Stanford y Wisconsin.

Friedman fue un miembro activo del partido republicano y fue asesor de varios presidentes de Estados Unidos como Richard Nixon, Ronald Reagan y George W. Bush. También asesoró a la primera ministra británica Margaret Thatcher. Todos ellos aplicaron sus ideas económicas y la neo-ortodoxia del pensamiento neoliberal.

Pensamiento económico

Milton Friedman fue un economista monetarista, buscaba la corrección de las olas inflacionarias mediante una baja emisión monetaria en el tiempo.

Fue un economista empírico, según informa la página de wikipedia en español, aunque debatió ampliamente las ideas keynesianas y se opuso a ellas con fuerza en su máximo apogeo: los años cincuenta y sesenta. Friedman se hizo popular porque sus ideas eran fáciles de entender por el hombre de la calle, por lo que abrió la posibilidad de que el debate económico fuera más abierto y democrático.

Una de las teorías centrales de Milton Friedman es la de que el consumo no se veía afectado por los ingresos inmediatos sino en el largo plazo. Bajo esta idea, se oponía a los estímulos fiscales como subsidios y gastos sociales, ya que consideraba que tenían escasa influencia en el gasto de los consumidores. Sin embargo, estudios posteriores han confirmado que la gente sí gasta los ingresos que reciben de forma inmediata, ahorrando solo parte de la suma que ingresan, por lo cual medidas como el subsidio al desempleo sí pueden estimular el gasto y la demanda agregada.

Friedman retorna a las ideas liberales clásicas en su crítica contra el keynesianismo, por lo que en sus libros Capitalismo y Libertad (1962) y La libertad de elegir (1980) asegura que solo una «institución» como el mercado puede proveer de manera eficaz servicios como la educación, la salud, ya que al estar regulados por la libre competencia, los actores económicos tienden a aportar una oferta de mejor calidad con la aspiración de no ser sobrepasados por la competencia y sobrepasarla ellos primero.

Entre sus aportes a la economía se destaca que Milton Friedman pudo prever la relación entre el desempleo y la inflación, ya que cuando el gobierno estimula el gasto para que la gente consuma más y haya más demanda, lo que sucede es que tiende a haber un efecto inflacionario porque la gente tiene más dinero para gastar, lo cual hace que los precios suban. De esta forma en los contratos siguientes los empleadores tienden a ajustar sus salarios al alza, generando más inflación y que los sectores sin dinero sean incapaces de contratar, generando a su vez más desempleo.

Esta relación entre inflación y desempleo se vio por primera vez en la crisis del petróleo de los años setenta, cuando luego de la guerra del Yom Kippur, la OPEP impone un embargo petrolero a las naciones occidentales que habían apoyado a Israel contra Egipto y Siria. Por primera vez en la historia se vio inflación y desempleo de la mano, una situación no pudo ser explicada por la teoría keynesiana. A este fenómeno, en el que se ve inflación y estancamiento económico se le conoce como estanflación.

Milton Friedman alerta sobre el papel del Estado en la economía, señalado que las políticas expansivas tienen escaso impacto en la economía y que pueden limitar que la economía llegue a su tasa natural de desempleo más baja, así mismo las políticas restrictivas también pueden ser perjudiciales. En un tratado publicado en 1963 con Anna Schwartz, Una historia monetaria de los Estados Unidos, argumenta que la Gran Depresión fue consecuencia de políticas restrictivas de la Reserva Federal.

En los años setenta la Reserva Federal y el Banco de Inglaterra adoptaron las políticas monetaristas de Milton Friedman para mantener la economía estable y en crecimiento constante, pero pronto terminaron abandonando estas ideas al considerarlas inviables. La teoría monetarista se vino abajo en los años noventa, cuando a pesar de las fuertes variaciones en la oferta monetaria, algo contrario a lo que planteaba Friedman, no se producían recesiones ni desastres económicos.

Un liberal en todo el sentido de la palabra

Si por algo se destaca Milton Friedman es por la consecuencia que mantuvo en sus ideas, aunque se equivocó respecto a la teoría monetaria, propuso varias ideas que han funcionado relativamente bien en años recientes. Estas son: Flexibilización de los precios, sistemas de pensiones individuales, legalización de las drogas y la prostitución.

Para Friedman la economía que mejor representaba sus ideas sobre el libre mercado era Hong Kong, con un modelo que permitía el crecimiento empresarial y la filosofía del laissez faire. Milton Friedman se oponía al servicio militar obligatorio, a los salarios mínimos, y los sistemas de seguridad social.

Así mismo para Milton Friedman el sistema económico que más libertad económica ofrece es el capitalismo, por lo que el socialismo aniquila la libre empresa y la capacidad de progreso colectivo mediante la acción individual.

En los años 80 la cadena estadounidense emitió un programa de diez capítulos llamado la Libertad de elegir, en el que defendió y propagó sus ideas sobre el libre mercado, la libre competencia y los beneficios de la globalización económica.

En 1991 Milton Friedman afirmó que Colombia no debía pagar el precio de la ineficacia de las leyes americanas frente a las droga. Señaló con agudeza que la ilegalización del vicio solo conduce a mayor crimen y delincuencia del que solo se benefician los cárteles. Así mismo se adelanto a su tiempo, previendo la investigación científica y las aplicaciones médicas de las drogas que hasta ahora solamente se han usado por su efecto alucinógeno como la marihuana.

Influencia de Friedman en Chile

Dos años después del golpe de Estado del 11 de septiembre de 1973, Friedman visita Chile como invitado de la Escuela de Negocios de Valparaíso. Los alumnos chilenos de la Escuela de Chicago llevaron a la práctica las ideas de Friedman, siendo Chile el país que con mayor entusiasmo aplicó las políticas neoliberales. Se concedió gran fuerza a la iniciativa privada y se contrajo en gran medida la influencia del Estado en la economía. El amplio crecimiento económico logrado durante la dictadura fue calificado por Friedman como el milagro de Chile. Sin embargo, las medidas neoclásicas tuvieron efectos devastadores en la economía chilena, aumentando el desempleo y creando una gran concentración de la pobreza en barrios marginales.

Milton Friedman es uno de los primeros pensadores que aplica el término tratamiento de shock para referirse al programa económico chileno. Esta idea serviría luego a la escritora progresista Naomi Klein, para refutar sus ideas en el libro La Doctrina de Shock.

Dentro de las políticas propuestas por Friedman para Chile se encuentran:

La reducción del gasto público, eliminación de gran parte del aparato burocrático estatal, eliminación de políticas sociales, y un aumento inicial de los impuestos al consumo. Estas medidas fueron introducidas por el ministro de Hacienda Sergio de Castro.

Nobel de Economía

En 1976, Milton Friedman es galardonado con el Premio Nobel de Economía «por sus logros en los campos del análisis del consumo, historia y teoría monetaria y por su demostración de la complejidad de la política de estabilización«. El premio a Friedman no estuvo exento de críticas, pues varios premios Nobel, George Wald (Medicina) y Linus Pauling (Química y Paz) criticaron al comité por su «insensibilidad» frente a la gente de Chile que tuvo que soportar la carga humanitaria de la desigualdad generada por las políticas inspiradas en el ideario de Friedman. Cuando Milton Friedman recibió el Premio Nobel se producen múltiples manifestaciones por parte de movimientos sociales contrarios al pensamiento de Friedman.

Libros de Milton Friedman

Milton Friedman publicó numerosas obras que influyeron ampliamente en el pensamiento político y económico actual. Entre las obras más destacadas se encuentran:

Una teoría de la función del consumo (1957)

Capitalismo y Libertad (1962)

Un programa para la estabilidad monetaria (1959)

Libre de elegir (Con Rose Friedman en 1980)

Free to Choose de Milton Friedman

Acá un extracto de uno de los programas presentados en la serie Free to Choose, en la que Friedman presenta su perspectiva sobre la pobreza y el desarrollo económico.

Conclusiones

Seguramente el pensamiento de Friedman tiene muchos matices, aciertos y errores. Pero por respeto a los lectores evitaré hacer estos juicios yo mismo. Cada quién deberá hacer su propia evaluación sobre el legado de Friedman, en el sentido de si este fue más positivo que negativo o más negativo que positivo. Por mi parte solo puedo decir que es uno de los economistas más influyentes e importantes de la historia contemporánea.

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