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¿Quién fue Alfred Marshall y qué aportes hizo a la economía?

Alfred Marshall

Alfred Marshall, miembro de la Academía Británica (26 de julio de 1842 – 13 de julio de 1924) fue uno de los economistas más influyentes del siglo XIX y de principios del siglo XX. Su libro, Principios de economía (1890), fue el libro de texto económico dominante en Inglaterra durante muchos años. Reúne las ideas de oferta y demanda, utilidad marginal y costos de producción en un todo coherente. Es conocido como uno de los fundadores de la economía neoclásica. Aunque Marshall llevó la economía a un nivel matemáticamente más riguroso, no quería que las matemáticas eclipsaran la economía y, por lo tanto, la hicieran irrelevante para el ciudadano del común.

Vida, educación y carrera académica de Alfred Marshall

Alfred Marshall nació en Londres. Su padre era cajero de banco y evangélico devoto. Marshall creció en Clapham y fue educado en la Merchant Taylors ‘School y el Colegio de San Juan de Cambridge, donde demostró una aptitud en matemáticas, logrando el rango de Segundo Wrangler en el Tipos Matemático de Cambridge de 1865, un curso especializado de la Universidad. Marshall experimentó una crisis mental que lo llevó a abandonar la física y cambiar a la filosofía. Comenzó con la metafísica, específicamente «el fundamento filosófico del conocimiento, especialmente en relación con la teología». La metafísica llevó a Marshall a la ética, específicamente una versión sidgwickiana del utilitarismo; La ética, a su vez, lo condujo a la economía, porque la economía desempeñó un papel esencial al proporcionar las condiciones previas para la mejora de la clase trabajadora.

Vio que el deber de la economía era mejorar las condiciones materiales, pero tal mejora se produciría, según Marshall, solo en relación con las fuerzas sociales y políticas. Su interés en el georgismo, el liberalismo, el socialismo, los sindicatos, la educación de las mujeres, la pobreza y el progreso reflejan la influencia de su filosofía social temprana en sus actividades y escritos posteriores.

Alfred Marshall fue elegido en 1865 para una beca en el Colegio San Juan de Cambridge, y se convirtió en profesor de ciencias morales en 1868. En 1885 se convirtió en profesor de economía política en Cambridge, donde permaneció hasta su jubilación en 1908. A lo largo de los años, interactuó con muchos pensadores británicos, incluido Henry Sidgwick, WK Clifford, Benjamin Jowett, William Stanley Jevons, Francis Ysidro Edgeworth, John Neville Keynes y John Maynard Keynes.

Marshall fundó la Cambridge School, que prestó especial atención a los rendimientos crecientes, la teoría de la empresa y la economía del bienestar; Después de su retiro de la Cambridge School, las direcciones pasaron a Arthur Cecil Pigou y John Maynard Keynes.

Contribuciones de Alfred Marshall a la economía

Alfred Marshall deseaba mejorar el rigor matemático de la economía y transformarla en una profesión más científica. En la década de 1870 escribió una pequeña cantidad de tratados sobre el comercio internacional y los problemas del proteccionismo. En 1879, muchas de estas obras se compilaron en una obra titulada La Teoría del Comercio Exterior, La Teoría Pura de los valores domésticos. En el mismo año (1879) publicó La Economía de la industria con su esposa Mary Paley.

Aunque Marshall pensaba que las ideas económicas debían tener un nivel más riguroso, sin embargo, esto no debía hacer que las matemáticas eclipsarán a la economía, ya que así sólo serían más complicadas para el hombre común. En consecuencia, Marshall adaptó el texto de sus libros para las masas y puso el contenido matemático en las notas al pie y los apéndices para los profesionales. En una carta a A. L. Bowley, presentó el siguiente sistema de escritura:

«(1) Usar las matemáticas como lenguaje abreviado, en lugar de como un motor de investigación. (2) Guardar los elementos de las notas para ponerlos solo al final del texto. (3) Traducir al inglés. (4) Luego ilustrar con ejemplos que son importantes en la vida real (5) Poner las matemáticas al pie del texto. (6) Si no puedo tener éxito en el punto 4, quemo lo hecho en el punto 3. Esto lo hago a menudo».

Marshall había sido profesor de economía política de Mary Paley en Cambridge y los dos se casaron en 1877, lo que obligó a Marshall a abandonar su puesto como miembro del Colegio San Juan de Cambridge para cumplir con las normas de celibato en la universidad. Se convirtió en el primer director en el University College, Bristol, que fue la institución que más tarde se convirtió en la Universidad de Bristol, nuevamente dando conferencias sobre economía política y economía.

Él perfeccionó su Economía de la Industria mientras estaba en Bristol, y la publicó más ampliamente en Inglaterra como un plan de estudios económico; su forma simple se basaba en fundamentos teóricos sofisticados. Alfred Marshall logró cierta fama gracias a este trabajo, y tras la muerte de William Jevons en 1882, Marshall se convirtió en el principal economista británico de la escuela científica de su tiempo.

Marshall regresó a Cambridge, durante un breve período en el Balliol College, Oxford, durante 1883–4, para ocupar el puesto de profesor de economía política en 1884 tras la muerte de Henry Fawcett. En Cambridge se esforzó por crear un nuevo curso Tripos para la economía, un objetivo que solo alcanzaría en 1903. Hasta ese momento, la economía se enseñó bajo los Tripos de Ciencias Históricas y Morales que no le proporcionaron a Marshall el tipo de estudiantes enérgicos y especializados que deseaba.

Principios de economía (1890)

Marshall comenzó su trabajo económico, los Principios de Economía, en 1881, y pasó gran parte de la próxima década trabajando en este tratado. Su plan para el trabajo se extendió gradualmente a una compilación de dos volúmenes sobre todo el pensamiento económico. El primer volumen se publicó en 1890 con gran éxito mundial, lo que lo convirtió en uno de los principales economistas de su tiempo. El segundo volumen, que se refería al comercio exterior, el dinero, las fluctuaciones comerciales, los impuestos y el colectivismo, nunca se publicó.

Principios de economía estableció su reputación mundial. Apareció en 8 ediciones, comenzando en 750 páginas y creciendo a 870 páginas. Decidió decisivamente la enseñanza de la economía en los países de habla inglesa. Su principal contribución técnica fue un análisis magistral de los problemas de elasticidad, excedente del consumidor, rendimientos crecientes y decrecientes, a corto y largo plazo, y utilidad marginal. Muchas de las ideas eran originales de Marshall; otras fueron versiones mejoradas de las ideas de W. S. Jevons y otros.

En un sentido más amplio, Marshall esperaba reconciliar las teorías de valor clásicas y modernas.

John Stuart Mill había examinado la relación entre el valor de los productos básicos y sus costos de producción, según la teoría de que el valor depende del esfuerzo realizado en la fabricación.

Jevons y los teóricos de la utilidad marginal habían elaborado una teoría del valor basada en la idea de maximizar la utilidad, manteniendo que ese valor depende de la demanda.

El trabajo de Marshall utilizó ambos enfoques, pero se centró más en los costos. Señaló que, a corto plazo, la oferta no se puede cambiar y el valor de mercado depende principalmente de la demanda. En un período de tiempo intermedio, la producción puede ampliarse mediante instalaciones existentes, como edificios y maquinaria, pero, dado que no requieren renovación dentro de este período intermedio, sus costos (llamados costos fijos, generales o complementarios) tienen poca influencia en el precio de venta del producto.

Alfred Marshall señaló que son los costos primarios o variables, que se repiten constantemente, los que más influyen en el precio de venta en este período. En un período aún más largo, las máquinas y los edificios se desgastan y deben reemplazarse, de modo que el precio de venta del producto debe ser lo suficientemente alto como para cubrir dichos costos de reemplazo. Esta clasificación de costos en fijos y variables y el énfasis dado al elemento del tiempo probablemente representan una de las principales contribuciones de Marshall a la teoría económica.

Marshall estaba comprometido con los modelos de equilibrio parcial sobre el equilibrio general sobre la base de que la naturaleza inherentemente dinámica de la economía hacía que el primero fuera más útil.

Gran parte del éxito del libro de Principios y enseñanza de Marshall se derivó de su uso efectivo de diagramas, que pronto fueron emulados por otros maestros de todo el mundo.

Alfred Marshall fue el primero en desarrollar el gráfico estándar de oferta y demanda que demuestra una serie de fundamentos relacionados con la oferta y la demanda, incluidas las curvas de oferta y demanda, el equilibrio del mercado, la relación entre la cantidad y el precio con respecto a la oferta y la demanda, la ley de la utilidad marginal , la ley de rendimientos decrecientes y las ideas de excedentes de consumidores y productores.

Gráfica de la oferta y demanda de Alfred Marshall
Gráfica de la oferta y demanda de Alfred Marshall

Los economistas ahora usan este modelo en diversas formas, utilizando diferentes variables para demostrar varios otros principios económicos. El modelo de Marshall permitió una representación visual de los fundamentos económicos complejos donde antes todas las ideas y teorías sólo podían explicarse a través de las palabras. Estos modelos son ahora críticos en todo el estudio de la economía porque permiten una representación clara y concisa de los fundamentos o teorías que se explican.

Contribuciones teóricas

Marshall es considerado como uno de los economistas más influyentes de su tiempo, en gran medida dando forma al pensamiento económico dominante durante los próximos cincuenta años y siendo uno de los fundadores de la escuela de economía neoclásica. Aunque su economía fue anunciada como extensiones y refinamientos del trabajo de Adam Smith, David Ricardo, Thomas Robert Malthus y John Stuart Mill, extendió la economía lejos de su enfoque clásico en la economía de mercado y, en cambio, la popularizó como un estudio del comportamiento humano.

Él minimizó las contribuciones de ciertos otros economistas a su trabajo, como Léon Walras, Vilfredo Pareto y Jules Dupuit, y solo reconoció a regañadientes la influencia del propio Stanley Jevons.

Marshall fue uno de los que utilizó el análisis de utilidad, pero no como una teoría del valor. Lo utilizó como parte de la teoría para explicar las curvas de demanda y el principio de sustitución.

El análisis gráfico de Marshall, que combinaba la demanda y la oferta, es decir, la utilidad y el costo de producción, como si estuvieran en las dos hojas de un par de tijeras, eliminó efectivamente la teoría del valor del centro de análisis y la reemplazó por la teoría del precio. Si bien se siguió utilizando el término «valor», para la mayoría de las personas era sinónimo de «precio». Ya no se pensaba que los precios gravitaban hacia una base de precios definitiva y absoluta; los precios eran existenciales, entre la relación de demanda y oferta.

La influencia de Marshall en la codificación del pensamiento económico es difícil de negar. Popularizó el uso de las funciones de oferta y demanda como herramientas de determinación de precios (previamente descubiertas independientemente por Cournot).

Los economistas modernos deben la relación entre los cambios de precios y los cambios de curvas a Marshall.

Marshall fue una parte importante de la «revolución marginalista»; La idea de que los consumidores intenten ajustar el consumo hasta que la utilidad marginal sea igual al precio fue otra de sus contribuciones. Marshall presentó la elasticidad precio de la demanda como una extensión de estas ideas. El bienestar económico, dividido en excedente del productor y excedente del consumidor, fue contribuido por Marshall, y de hecho, los dos a veces se describen de manera homónima como ‘excedente de Marshall’. Utilizó esta idea de excedente para analizar rigurosamente el efecto de los impuestos y los cambios de precios en el bienestar del mercado. Marshall también identificó las cuasi rentas.

Las breves referencias de Marshall a las relaciones sociales y culturales en los «distritos industriales» de Inglaterra se utilizaron como punto de partida para el trabajo de finales del siglo XX en geografía económica y economía institucional en organizaciones de agrupamiento y aprendizaje.

Gary Becker (1930-2014), ganador del premio Nobel de economía en 1992, ha mencionado que Milton Friedman y Alfred Marshall fueron las dos mayores influencias en su trabajo.

Otra contribución que hizo Marshall fue la diferenciación de conceptos de economías de escala internas y externas. Es decir, cuando los costos de los factores de producción de insumos bajan, es una externalidad positiva para todas las empresas en el mercado, fuera del control de cualquiera de las empresas.

El distrito industrial marshalliano

El distrito industrial es un concepto basado en un patrón de organización que era común a fines del siglo XIX en Gran Bretaña, en el que las empresas que se concentraban en la fabricación de ciertos productos estaban agrupadas geográficamente. Los comentarios hechos por Marshall en el Libro 4, Capítulo 10 de Principios de Economía han sido utilizados por economistas y geógrafos económicos para discutir este fenómeno.

Las dos características dominantes de un distrito industrial marshalliano son los altos grados de especialización vertical y horizontal y una gran dependencia del mecanismo del mercado para el intercambio.

Las empresas del distrito industrial tienden a ser pequeñas y centrarse en una sola función en la cadena de producción. Las empresas ubicadas en distritos industriales son altamente competitivas en el sentido neoclásico, y en muchos casos hay poca diferenciación de producto.

Las principales ventajas de los distritos industriales marshallianos surgen de la simple proximidad de las empresas, lo que permite una contratación más fácil de mano de obra calificada e intercambios rápidos de información comercial y técnica a través de canales informales. Ilustran el capitalismo competitivo en su forma más eficiente, con costos de transacción reducidos a un mínimo práctico, pero son factibles sólo cuando las economías de escala son limitadas.

Etapa final de su carrera

Marshall se desempeñó como presidente del primer día del Congreso Cooperativo de 1889.

Durante las siguientes dos décadas, trabajó para completar el segundo volumen de sus Principios, pero su inquebrantable atención al detalle y la ambición por su integridad le impidieron dominar la amplitud del trabajo. El trabajo nunca se terminó y muchos otros trabajos menores en los que había comenzado a trabajar, un memorando sobre política comercial para el Canciller del Tesoro en la década de 1890, por ejemplo, quedaron incompletos por las mismas razones.

Sus problemas de salud habían empeorado gradualmente desde la década de 1880, y en 1908 se retiró de la universidad. Esperaba continuar trabajando en sus Principios, pero su salud continuó deteriorándose y el proyecto continuó creciendo con cada investigación adicional. El estallido de la Primera Guerra Mundial en 1914 lo llevó a revisar sus exámenes de la economía internacional y en 1919 publicó Industria y Comercio a la edad de 77 años. Este trabajo fue un tratado más empírico que los Principios en gran medida teóricos, y por esa razón no logró atraer tanta aclamación de los economistas teóricos. En 1923, publicó Dinero, crédito y comercio, una amplia amalgama de ideas económicas anteriores, publicadas e inéditas, que se remontan medio siglo atrás.

Últimos años, muerte y legado

De 1890 a 1924 Alfred Marshall fue el respetado padre de la profesión económica y para la mayoría de los economistas durante el medio siglo después de su muerte, el venerable abuelo. Había evitado la controversia durante su vida de una manera que los líderes anteriores de la profesión no lo habían hecho, aunque su imparcialidad generó un gran respeto e incluso reverencia por parte de otros economistas, y su hogar en Balliol Croft en Cambridge no tuvo escasez de invitados distinguidos. Sus estudiantes en Cambridge se convirtieron en figuras destacadas en economía, incluidos John Maynard Keynes y Arthur Cecil Pigou. Su legado más importante fue la creación de una profesión respetada, académica y científicamente fundada para los economistas en el futuro que estableció el tono del campo para el resto del siglo XX.

Marshall murió a los 81 años en su casa en Cambridge y está enterrado en el cementerio de Ascension Parish. La biblioteca del Departamento de Economía de la Universidad de Cambridge (The Marshall Library of Economics), la sociedad de Economía de Cambridge (The Marshall Society), así como el departamento de Economía de la Universidad de Bristol, llevan su nombre. Su archivo está disponible para consulta previa cita en la Biblioteca de Economía de Marshall.

Su hogar, Balliol Croft, pasó a llamarse Marshall House en 1991 en su honor cuando fue comprado por el Lucy Cavendish College de Cambridge.

La esposa de Alfred Marshall era Mary Paley, cofundadora del Newnham College; ella continuó viviendo en Balliol Croft hasta su muerte en 1944; Sus cenizas fueron esparcidas por el jardín de su casa.

Libros de Alfred Marshall

1879 – La economía de la industria (con Mary Paley Marshall)
1879 – La teoría pura del comercio exterior: la teoría pura de los valores internos
1890 – Principios de economía
1919 – Industria y comercio
1923 – Dinero, crédito y comercio.

Con información de Wikipedia.

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